El domingo 3 de Julio de 1938, una locomotora Pacific 231 clase A4 de tres cilindros: dos exteriores y uno interior, nº 4468 y de nombre MALLARD (traducido al castellano: pato silvestre) del f.c. L & NER (London & North Eastern Limited), a los mandos del maquinista Joe Duddington y del fogonero Bray, arrancaron a su “pato silvestre” de 168,4 Tm. y una composición de 240 Tm. formada por un coche dinamométrico y tres coches más, una velocidad inimaginable entonces: (126 millas por hora)201 Kms./h sostenidos y en algunos momentos se alcanzaron los 202,7 Kms./h según registró el coche dinamométrico.

Sus enormes seis ruedas motrices de 2032 metros de diámetro, giraron hasta nueve veces por segundo, una marca que ni las enormes locomotoras americanas lograrían igualar jamás.
Diseñadas por el ingeniero jefe del L & NER, Nigel Gresley (Sir desde 1936) la primera unidad salió de fabrica el día 5 de Septiembre de 1935 en Doncaster en el condado metropolitano de South Yorkshire situado al norte de Inglaterra sobre el río Don y nudo ferroviario al que acudían 5 líneas férreas. Entre 1936 y 1938 se construyeron 31 unidades más.

Descripción de su funcionamiento: Los tres cilindros actuaban sobre el eje central, lo que en teoría mejoraba el equilibrio de la locomotora. La enorme caldera de 1,95 metros de diámetro, con un ancho hogar de cúpula redonda con 3,8 m2 de parrilla, una superficie de calefacción de 240 m 2 y un sistema de recalentado con 70 m2. Estas locomotoras A4, una versión mejorada de su antecesora A3, con una caldera algo más pequeña pero a mayor presión: 17 atmósferas. Su línea era aerodinámica, y tenía bajo las bancadas unos carenados que ocultaban a medias las ruedas motrices, y limpiar la caja de humos, a la que se puso el apodo de “boca de bacalao”.

De origen se dotó a 4 locomotoras entre ellas a nuestra MALLARD de doble escape y tubos inyectores Kylclap, que mejoró considerablemente el tiro. A las 30 locomotoras restantes no les fueron aplicadas estas modificaciones hasta 1957, cuando la calidad del carbón había decaído.
Las cuatro primeras A4 fueron pintadas de gris plata a juego con el tren a remolcar, el expreso Silver Jubilee (Jubilo de Plata) el frente y franjas laterales en el carenado en un gris más oscuro y las siguientes se pintaron en verde propio del L & NER en Junio de 1937 y recibieron nombres de pájaros, siete de ellas fueron repintadas en azul marengo y en Septiembre de 1939 todas llevaban este azul color distintivo.

Durante toda la vida activa, salvo el tiempo que duró la Segunda Guerra Mundial que hicieron servicios de todo tipo, siempre realizaron servicios de primer orden en trenes de viajeros en la costa Este, entre Londres y Edimburgo de 632 kms. En los que invertían “8 horas y 15 minutos” sin paradas y como era excesivo tiempo de conducción para un solo maquinista se construyeron ténderes especiales con una capacidad para 9 Tm. de carbón y 19 m3 de agua y con un estrecho pasillo de comunicación con el tren de 1,5 metros de alto y 45 cms. de ancho haciéndose el relevo del personal en marcha entre York y Northallerton.

Toda la serie llegó hasta el final, salvo la 4469 que durante un ataque de la aviación alemana a Cork en 1942, quedo inservible y fue desguazada. A partir de la primavera de 1961 y con la entrada en servicio de las locomotoras Diesel-eléctricas serie 55 “Deltic” fueron dejando su habitual quehacer desde sus orígenes, téngase en cuenta que fueron sustituidas por locomotoras Diesel, pero con menos prestaciones: 15750 kgs. de esfuerzo de tracción de la locomotora Diesel frente a los 16095 de la locomotora de vapor serie A4 y que en 1971 la mitad de estas locomotoras Diesel estaban inutilizadas.
Volviendo con la serie A4, su retirada comenzó en 1962 cuando casi todas tenían recorridos cerca de 2 millones y medio de kms. Las supervivientes fueron trasladadas a Escocia para trenes expresos entre Glasgow y Aberdeen, de tres horas de duración. Siendo retiradas las últimas A4 en 1966.

Actualmente se conservan seis A4:

Número L & NER
Número BR
Nombre
Lugar
4498
60007
Sir Nigel Gresley
Lancashire
 
60009
Union of South Africa
Marklind
 
60019
Bittern
Museo Stephenson
4468
60022
Mallard
Museo del ferrocarril, York
 
60010
Dominion of Canadá
Museo ferroviario Canadiense (Delson-Quebec-Canadá)
 
60008
Dwight D. Eisenhower
Museo ferroviario de Green Bay (Wisconsin- USA)

 

 

Las número 60007,60009, y 60019 están en manos privadas.
Las número 60007 y 60009 presentan servicio ocasionalmente en trenes especiales.

La protagonista de este resumen, la MALLARD es la joya del museo de York – Inglaterra. El mayor museo del mundo inaugurado en 1927, muchos técnicos consideran a ésta como la mejor locomotora de todos los tiempos y pide que su grupo motor sea restaurado y ponerla de nuevo en movimiento aunque ello conlleve invertir unos 200 millones de pesetas por lo que permanece inmóvil, aunque incólume, a la vista de todos con su cuerpo azul marengo reluciente, sus ruedas doradas, sus radios rojo, su frontal negro y su silbato de tres tonos que le daba una distinción en su voz, callado.

Documento elaborado por J. Martin Padilla – Maquinista de RENFE